‘Hebben we nog iemand over die operaties kent?’: particuliere zorgen nemen toe over de nieuwe Covid-tsaar van Biden

In de weken sinds Jha’s aankondiging heeft de verbazing van regeringsfunctionarissen over de selectie plaatsgemaakt voor scepsis, waarbij sommigen zich persoonlijk afvroegen hoe een academicus die bekend staat om zijn televisiecommentaar, een complexe operatie zal beheren die elk onderdeel van de federale bureaucratie raakt.

Nauwe bondgenoten van Biden en medische adviseurs hebben soortgelijke twijfels geuit over het vermogen van Jha om invloed uit te oefenen als een buitenstaander die een hechte West Wing binnendringt. En onder degenen die het afgelopen jaar hebben doorgebracht met het bestrijden van de pandemie in het centrum van het presidentschap van Biden, is er aanhoudende verwarring over wat het vertrek van Jeffrey Ziens als Covid-coördinator en de verheffing van Jha voorspelt. Is het een nieuw tijdperk in Bidens oorlog tegen Covid, of het begin van het einde voor de crisisrespons van het Witte Huis?

“We hebben al deze communicators”, zei een Biden-functionaris die aan de pandemie-inspanningen werkte. “Maar hebben we nog iemand die weet wat operaties zijn?”

Zelf lijkt Jha zich bewust van de zorgen. Volgens drie mensen die bekend zijn met de zaak, is hij van plan een afgevaardigde met regeringservaring aan te nemen die goed thuis is in de byzantijnse structuren van de federale regering.

De onzekerheid die het Covid-team van Biden in de greep houdt, beschreven in interviews met 11 regeringsfunctionarissen en anderen die dicht bij de reactie stonden, onderstreept de delicate overgang die het Witte Huis nu probeert te navigeren naar meer dan 14 maanden in de ambtstermijn van de president. Covid-gevallen en ziekenhuisopnames bereiken dieptepunten die sinds afgelopen zomer niet meer zijn gezien. Voorzorgsmaatregelen voor de volksgezondheid, zoals het dragen van maskers en sociale afstand, zijn in een groot deel van het land verdwenen. En onder zowel democratische kiezers als wetgevers is er een groeiende wens om de pandemie eindelijk achter zich te laten.

Maar er is ook een schoorvoetende erkenning dat het werk van de administratie nog lang niet klaar is – en dat Covid elk moment terug kan komen brullen. De regering bereidt zich voor op weer een nieuwe ronde van vaccindistributie en werkt nog steeds aan het autoriseren van injecties voor de jongste kinderen. Brede plannen om scholen en werkplekken te versterken tegen toekomstige uitbraken en levensreddende behandelingen aan te leggen, zijn afhankelijk van het feit dat het Congres een patstelling van meer dan miljarden dollars aan financiering doorbreekt.

Naast alle logistieke uitdagingen, volgen gezondheidsfunctionarissen de opkomst van de Omicron-subvariant, BA.2, nauwlettend op tekenen dat er al een nieuwe golf aan de horizon is. De subvariant is nu de dominante soort in de VS, met gevallen in staten als New York die de afgelopen week gestaag zijn gestegen.

Jha, die volgende week officieel de Covid-respons op zich neemt, kreeg bekendheid als een algemeen gerespecteerd medisch expert met een voorliefde om de verwarring van de pandemie te doorbreken met duidelijke uitleg en gemakkelijk te begrijpen advies.

Als decaan van de Brown University School of Public Health is de 51-jarige een alomtegenwoordige aanwezigheid op televisie geworden en op Twitter, waar hij constante begeleiding heeft gegeven aan een volgeling die ver in de zes cijfers komt (van hem wordt verwacht dat hij blijft tweeten als een overheidsfunctionaris, waarschijnlijk vanaf een officieel administratieaccount). Jha heeft ook stilletjes staatsleiders, federale functionarissen en congreswetgevers geadviseerd en respect gewonnen bij zowel Democraten als Republikeinen voor zijn weloverwogen en zorgvuldig onpartijdige benadering van het beheersen van de Covid-crisis.

“Communicatie is zo’n cruciaal onderdeel van wat er gebeurt: het helpt vertrouwen op te bouwen en helpt het vertrouwen te behouden”, zegt Richard Besser, CEO van de Robert Wood Johnson Foundation en voormalig waarnemend directeur van de Centers for Disease Control and Prevention, die prees Jha’s afspraak. “Het is echt belangrijk dat het Witte Huis de boodschap blijft uitdragen dat de pandemie nog niet voorbij is.”

Maar zelfs zijn bewonderaars hebben vragen over hoe Jha zich zal aanpassen aan het leven binnen de administratie. Hij is een oude academicus en heeft een beperkte overheidservaring, buiten een periode bij de afdeling Veteranenzaken een decennium geleden. Terwijl Zients opschepte over reeds bestaande relaties binnen het Witte Huis uit zijn tijd als topfunctionaris uit het Obama-tijdperk – waarin hij toezicht hield op de redding van de uitrol van de Obamacare-website – zal Jha ter plekke moeten leren aan welke hefbomen hij moet trekken en op wie hij kan vertrouwen .

Misschien wel het meest cruciale is dat Jha gedwongen zal worden om zijn instincten op het gebied van volksgezondheid af te wegen tegen de bredere politieke overwegingen van de regering – een evenwicht dat hij tijdens de pandemie nog niet heeft hoeven te treffen.

“De belangrijkste vraag – en het is slechts een open vraag – is dat hij geen overheidservaring heeft” op de hoogste niveaus van de regering, zei Ezekiel Emanuel, een bio-ethicus en voormalig Covid-adviseur van de Biden-transitie. “En er moet nog veel meer gecoördineerd worden.”

Het Witte Huis heeft Jha niet beschikbaar gesteld voor een interview. Maar het heeft de zorgen over hem grotendeels weggewuifd, met het argument dat zijn advieswerk met gouverneurs en federale functionarissen hem heeft doordrenkt met hoe de regering werkt, en benadrukt dat het grootste deel van het operationele werk al is gedaan.

Onder Zients bouwde de regering een enorm distributienetwerk voor vaccins uit, breidde ze de testinfrastructuur van het land uit en lanceerde ze initiatieven om maskers op grotere schaal beschikbaar te maken. Het besteedde miljarden dollars aan inspanningen om scholen open te houden en legde pijpleidingen aan om de levering van vaccins en Covid-behandelingen te garanderen.

Die systemen hebben al meerdere pieken doorstaan ​​en bieden een ruggengraat die kan worden aangepast en uitgebreid naarmate de regering zich steeds meer richt op inspanningen op de langere termijn om de VS te isoleren van toekomstige uitbraken.

“We hebben alle infrastructuur op zijn plaats”, zei een hoge regeringsfunctionaris. “Dus nu hebben we ons denken moeten verleggen naar hoe we dit volksgezondheidsprobleem op de lange termijn beheren.”

Het Witte Huis rekent in de tussentijd op Jha om Amerikanen duidelijkheid te geven over hoe ze zich moeten aanpassen aan de fluctuaties van de pandemie – als een geloofwaardige regeringsstem die nog moet worden aangetast door partijdige aanvallen of berichtgevingsongevallen.

“Dr. Jha heeft de kalmerende, vaste hand en diepgaande kennis op het gebied van volksgezondheid en pandemie die we nodig hebben’, aldus Zients in een verklaring. “President Biden wilde een leider die de vooruitgang die we hebben geboekt zou ondersteunen en voortbouwen, een effectieve communicator zou zijn en Amerika zou helpen veilig vooruit te gaan; dat is geen gemakkelijke vondst, maar hij vond het in Dr. Jha.”

Biden van zijn kant lijkt een middenweg te zoeken in zijn benadering van de pandemie van de laatste tijd – waarbij hij de noodzaak van waakzaamheid benadrukt en de paraatheid van zijn regering aanprijst, terwijl hij de crisishouding van het Witte Huis terugdraait over een kwestie waarover de Democraten zich zorgen maken. politieke kansen.

Het tempo van de door het Witte Huis geleide Covid-briefings vertraagde toen de natie uit de Omicron-golf kwam. Een budgetblauwdruk die Biden maandag uitbracht, zocht tientallen miljarden dollars aan fondsen voor paraatheid bij pandemie, maar benadrukte dat het geld het werk aan zowel Covid als andere toekomstige bedreigingen voor de volksgezondheid zou ondersteunen, uitgevoerd binnen de afdeling Gezondheid en Human Services van de regering. Op woensdag onthulde de administratie een website die bedoeld is als centrale bron voor mensen om de nieuwste richtlijnen voor de volksgezondheid te vinden en toegang te krijgen tot maskers, Covid-tests en behandelingen.

Bij het kiezen van Jha zeiden mensen die dicht bij de reactie stonden, dat Biden de indruk versterkte dat hij graag de focus van het Witte Huis op de pandemie opnieuw wil kalibreren – een vertrouwde expert verheffen die de berichten van de regering kan sturen, terwijl individuele gezondheidsinstanties meer van het logistieke werk kunnen overnemen .

“Op het eerste gezicht lijkt het erop dat er nog steeds veel vuurkracht is in het Witte Huis”, zei een van de mensen die dicht bij de Covid-reactie stond. “Maar op operationeel niveau is het allemaal verplaatst naar HHS.”

De aanwerving had de steun van de stafchef van het Witte Huis, Ron Klain – die Jha al lang bewonderde voor zijn duidelijke evaluaties van de Covid-dreiging in Twitter-threads en tv-optredens – en Zients, die concludeerde dat zijn opvolger in staat moest zijn om de verwarde berichten die de pandemische reactie op belangrijke punten achtervolgden, zeiden mensen die bekend waren met de kwestie. Zients vertrouwde al lang op Jha’s inbreng van buitenaf bij het formuleren van de reactie van het Witte Huis in het afgelopen jaar, en Jha heeft privé samengewerkt met topfunctionarissen van de CDC en de Food and Drug Administration over Covid-kwesties.

Toch kwam de benoeming als een verrassing voor een groot deel van de rest van het Covid-team, van wie sommigen zeiden dat ze er pas achter kwamen kort voordat de aankondiging openbaar werd. Volgens twee mensen die bekend zijn met de zaak, maakten de uitrol van de gezondheidsfunctionarissen van streek, die zich afvroegen waarom ze niet werden geraadpleegd over de benoeming van Jha.

En hoewel het team wist dat Zients en zijn plaatsvervanger, Natalie Quillian, van plan waren om uiteindelijk te vertrekken, voelden sommige stafleden zich verraden – vooral omdat Zients eerder sommigen van hen had overgehaald langer te blijven dan ze hadden gepland, drie mensen die bekend waren met de zaak zei. Twee van die mensen zeiden dat Zients, zelfs nadat hij zijn plannen om te vertrekken had aangekondigd, tijdens een reeks persoonlijke ontmoetingen om de overgang te bespreken, stafleden heeft gevraagd om in het team te blijven om Jha te helpen.

Twee hoge bestuursfunctionarissen verdedigden de uitrol en vertelden POLITICO dat Zients en Quillian er alles aan deden om ervoor te zorgen dat elke persoon in het Covid-team individueel op de hoogte werd gebracht en voorafgaand aan de openbare aankondiging door de omschakeling liep.

Sommige medewerkers van het Covid-team, ervan overtuigd dat de benoeming van Jha voorafgaat aan een uitholling van de pandemische responseenheid op het Witte Huis-niveau, zijn op zoek naar nieuwe banen. Anderen, die nooit hadden verwacht zo lang in zulke alles verterende rollen te blijven, overwegen de overgang te gebruiken als hun kans om eruit te komen. Sommigen van degenen die verwachten te blijven, maken zich zorgen dat de bureaucratische coördinatie die cruciaal is voor de respons-inspanningen zal lijden onder Jha, aangezien hij leert hoe de administratie werkt en individuele gezondheidsinstanties in de tussentijd streven naar grotere invloed.

“De zorg is dat hij geen ervaring heeft met de overheid en niet in staat is om mensen in de war te brengen en barrières te slechten zoals Jeff deed”, zei een andere persoon die dicht bij de Covid-reactie stond over Jha.

De hoge regeringsfunctionaris betwistte dat de overgang enige vorm van afbouw betekende en stond erop dat er een “robuuste operatie” in het Witte Huis zal blijven.

“De president heeft een nationaal paraatheidsplan opgesteld waarvan hij er een sterk gevoel bij heeft dat we het uitvoeren, en dat leiderschap zal gebeuren vanuit het Witte Huis”, zei de hoge functionaris.

Toch is er binnen de gezondheidsafdeling van Biden enige hoop dat topgezondheidsfunctionarissen zoals HHS-secretaris Xavier Becerra en de nieuwe FDA-commissaris Robert Califf een meer prominente rol op zich zullen nemen, waardoor ze uiteindelijk meer delen van de Covid-reactie in hun respectieve agenda’s kunnen opnemen.

Toch heeft het virus de best opgestelde plannen van Biden al meerdere keren verpest. En terwijl Jha zich voorbereidt om de touwtjes in handen te nemen, hebben gezondheidsexperts binnen en buiten de regering het Witte Huis gewaarschuwd dat dit volgende stuk cruciaal zal zijn om het potentieel voor een schadelijke vertraging in zijn voortgang tegen de pandemie te beperken.

“Er liggen nog veel uitdagingen in het verschiet”, zegt Peter Hotez, een viroloog aan het Baylor College of Medicine die contact heeft met het Biden Covid-team. “Dit is geenszins een opruimcampagne. We zijn nog volop in de greep van de pandemie.”

Leave a Comment