Hoe Roman Abramovich Shell-bedrijven en Wall Street-banden gebruikte om in de VS te investeren

In juli 2012 maakte een op de Britse Maagdeneilanden geregistreerde lege vennootschap $ 20 miljoen over aan een investeringsvehikel op de Kaaimaneilanden dat werd gecontroleerd door een grote Amerikaanse hedgefondsfirma.

De overboeking was het hoogtepunt van maanden werk door een klein leger van handlers en enablers in de Verenigde Staten, Europa en het Caribisch gebied. Het was een stealth-operatie die, althans gedeeltelijk, bedoeld was om de bron van het geld te maskeren: Roman Abramovich.

Twee decennia lang vertrouwt de Russische oligarch op deze omslachtige investeringsstrategie – het inzetten van een reeks lege bedrijven, het routeren van geld via een kleine Oostenrijkse bank en het aftappen van de connecties van toonaangevende Wall Street-bedrijven – om stilletjes miljarden dollars te plaatsen bij prominente Amerikaanse hedgefondsen en participatiemaatschappijen, volgens mensen met kennis van de transacties.

De sleutel was dat elke advocaat, bedrijfsdirecteur, hedgefondsmanager en beleggingsadviseur die bij het proces betrokken was, eerlijk kon zeggen dat hij of zij niet rechtstreeks voor meneer Abramovich werkte. In sommige gevallen wisten de deelnemers niet eens wiens geld ze hielpen beheren.

Rijke buitenlandse investeerders zoals de heer Abramovich zijn al lang in staat om geld naar Amerikaanse fondsen te verplaatsen met behulp van dergelijke geheime, omslachtige opstellingen, profiterend van een licht gereguleerde investeringsindustrie en de bereidheid van Wall Street om weinig vragen te stellen over de oorsprong van het geld.

Nu de Verenigde Staten en andere landen sancties opleggen aan degenen die dicht bij president Vladimir V. Poetin van Rusland staan, kan het jagen op deze fortuinen een grote uitdaging vormen.

Vorige week vroeg de Internal Revenue Service het Congres om meer middelen omdat het helpt om toezicht te houden op het sanctieprogramma van de Biden-regering, samen met een nieuwe kleptocratie-taskforce van het ministerie van Justitie. En op Capitol Hill dringen wetgevers een wetsvoorstel aan, bekend als de Enablers Act, die van beleggingsadviseurs zou eisen dat ze hun klanten identificeren en zorgvuldiger doorlichten.

Abramovich heeft een geschat vermogen van 13 miljard dollar, grotendeels afkomstig van zijn goed getimede aankoop van een oliemaatschappij die eigendom is van de Russische regering en die hij met enorme winst aan de staat terugverkocht. Deze maand hebben Europese en Canadese autoriteiten hem sancties opgelegd en zijn tegoeden bevroren, waaronder de beroemde Chelsea Football Club in Londen. De Verenigde Staten hebben hem geen sancties opgelegd.

De activa van de heer Abramovich in de Verenigde Staten omvatten vele miljoenen dollars aan onroerend goed, zoals een paar luxe woningen in de buurt van Aspen, Colorado. Maar hij investeerde ook grote sommen geld bij financiële instellingen. Zijn banden met de heer Poetin en de bron van zijn rijkdom hebben hem lange tijd tot een controversieel figuur gemaakt.

Veel van de Amerikaanse investeringen van de heer Abramovich werden gefaciliteerd door een klein bedrijf, Concord Management, dat wordt geleid door Michael Matlin, volgens mensen met kennis van de transacties die niet bevoegd waren om in het openbaar te spreken.

De heer Matlin weigerde commentaar te geven, behalve het afgeven van een verklaring waarin Concord werd beschreven als “een adviesbureau dat onafhankelijk onderzoek door derden, due diligence en monitoring van investeringen levert.”

Een woordvoerster van de heer Abramovich reageerde niet op e-mails en sms-berichten waarin om commentaar werd gevraagd.

Concord, opgericht in 1999, beheerde niet rechtstreeks het geld van de heer Abramovich. Het handelde meer als een investeringsadviseur en due-diligencebedrijf, en deed aanbevelingen aan de directeuren van lege vennootschappen in Caribische belastingparadijzen over mogelijke investeringen in grote Amerikaanse investeringsfirma’s, volgens mensen die over de kwestie werden geïnformeerd.

Big Wall Street-banken zoals Credit Suisse, Goldman Sachs en Morgan Stanley lieten Concord-managers vaak kennismaken met hedgefondsen, volgens mensen met kennis van die bijeenkomsten.

In de loop der jaren regelde Concord meer dan 100 investeringen in verschillende hedgefondsen en private equity-firma’s, voornamelijk voor de heer Abramovich, volgens een intern document opgesteld door een Wall Street-firma. Ze omvatten fondsen beheerd door Millennium Management, BlackRock, Sarissa Capital Management, Carlyle Group, DE Shaw en Bear Stearns, volgens mensen die over de kwestie en het document zijn geïnformeerd.

Concord hield een laag profiel. Het had geen website. Het is niet geregistreerd bij Amerikaanse toezichthouders. Een van de weinige keren dat het in het openbaar opdook, was in 2020, toen Concord tijdens de pandemie een lening van het Paycheck Protection Program aanvroeg en ontving ter waarde van $ 265.000. (Concord betaalde de lening terug, zei een woordvoerder.)

Concords geheimhouding maakte sommigen op Wall Street op hun hoede.

In 2015 en 2016 hebben onderzoekers van State Street, een financiële dienstverlener, “verdachte activiteitenrapporten” ingediend om de Amerikaanse regering te waarschuwen voor transacties die Concord regelde met enkele van Abramovich’ Caribische shell-bedrijven, meldde BuzzFeed News. State Street weigerde commentaar te geven.

Amerikaanse financiële instellingen zijn verplicht om dergelijke rapporten in te dienen om de Amerikaanse regering te helpen bij de bestrijding van witwassen en andere financiële misdrijven, hoewel de rapporten zelf geen bewijs zijn van enig wangedrag.

Maar voor het grootste deel hadden Amerikaanse financiers geen idee van – of interesse in het ontdekken – van de bron van het geld dat Concord leidde. Zolang routinematige achtergrondcontroles geen rode vlaggen opleverden, was het prima.

Paulson & Company, het hedgefonds van John Paulson, ontving investeringen van een bedrijf dat Concord vertegenwoordigde, volgens een persoon met kennis van de investering. De heer Paulson zei in een e-mail dat hij “geen kennis” had van de investeerders van Concord.

Concord stuurde ook tientallen miljoenen dollars van twee lege vennootschappen naar Highland Capital, een hedgefonds in Texas. Highland huurde een afdeling van JPMorgan Chase, de grootste bank van het land, in om ervoor te zorgen dat de bedrijven legitiem waren en dat de investeringen in overeenstemming waren met de antiwitwasregels, volgens de gegevens van de federale rechtbank in een niet-gerelateerde faillissementszaak.

JPMorgan heeft de investering goedgekeurd. Highland is er nooit achter gekomen wat de uiteindelijke bron van het geld is, blijkt uit de rechtbankverslagen.

Grote hedgefondsen hadden het geld misschien geaccepteerd, zelfs als ze beseften dat het van meneer Abramovich was. In die tijd stond de oligarch niet onder sancties.

De manier waarop een hedgefonds in de zomer van 2012 het geld van de heer Abramovich ontving, toont de uitdagingen voor de Amerikaanse en Europese autoriteiten die hopen de activa van hem en andere oligarchen op te sporen.

De beheerder van het fonds, dat toezicht hield op miljarden dollars maar geen grote naam was op Wall Street, gaf een gedetailleerd verslag van zijn betrokkenheid op voorwaarde dat noch hij, noch zijn bedrijf met naam genoemd werden.

In 2012 nam een ​​in New York gevestigde vermogensbeheerder bij Credit Suisse, Gerald McGinley, contact op met de fondsbeheerder namens wat hij zei dat het een rijke familie was. De heer McGinley zei dat Concord de familie vertegenwoordigde en geïnteresseerd was in het investeren van tientallen miljoenen dollars met het hedgefonds.

De fondsmanager zei dat Credit Suisse hem had verteld dat hij, om de investering te ontvangen, een speciaal financieel vehikel zou moeten opzetten in een offshore-jurisdictie, zodat de investering geen Amerikaanse belastingen zou oplopen. Het hedgefonds zou een klein percentage van de totale investering als vergoeding ontvangen en Credit Suisse zou 20 procent van die vergoeding krijgen.

Vergezeld door een van de collega’s van dhr. McGinley bij Credit Suisse, reisde de fondsmanager naar het kantoor van Concord in een saai gebouw in de buitenwijk Tarrytown in New York City. Dikke metalen deuren verborgen de kantoren van de andere bewoners van het gebouw. Binnen waren de muren verstoken van kunstwerken of versieringen.

De fondsbeheerder wist niet wie de klant van Concord was, en hij vroeg er ook niet naar.

De heer McGinley, die nu bij de Zwitserse bank UBS werkt, reageerde niet op vragen over zijn werk bij Concord. Een woordvoerster van Credit Suisse weigerde commentaar te geven.

Na een eerste ontmoeting met de fondsmanager, verwezen de directieleden van Concord hem naar HighWater, een bedrijf gevestigd in Grand Cayman dat gespecialiseerd was in het leveren van ‘corporate governance-diensten’ aan investeringsmanagers.

Voor $ 15.000 per jaar, plus andere vergoedingen, zou HighWater een werknemer geven om in het bestuur te zitten van het financiële voertuig dat de fondsbeheerder moest lanceren om het geld van de rijke familie te accepteren, volgens e-mails tussen de fondsbeheerder en een door HighWater beoordeelde executive. door The New York Times.

De fondsmanager bracht ook Boris Onefater, die een klein Amerikaans adviesbureau, Constellation, leidde als een ander bestuurslid. De heer Onefater zei in een interview dat hij zich niet kon herinneren wiens geld het Cayman-voertuig beheerde. ‘Je vraagt ​​om oude geschiedenis,’ zei hij. ‘Ik kan me niet herinneren dat de naam van meneer Abramovich ter sprake kwam.’

De fondsmanager huurde Mourant, een offshore advocatenkantoor, in om het papierwerk voor het Cayman-voertuig in orde te brengen. De managing partner van Mourant heeft niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

Hij huurde ook GlobeOp Financial Services in, dat administratieve diensten verleent aan hedgefondsen, om ervoor te zorgen dat de Cayman-entiteit voldeed aan de antiwitwaswetten en geen zaken deed met iemand die onder sancties van de Amerikaanse overheid was geplaatst, volgens een kopie van het contract.

“We houden ons aan alle wetten in alle rechtsgebieden waarin we zaken doen”, zegt Emma Lowrey, een woordvoerster van GlobeOp, dat nu onderdeel is van SS&C Technologies, een financieel technologiebedrijf gevestigd in Windsor, Conn.

John Lewis, een leidinggevende bij HighWater, zei in een e-mail aan The Times dat zijn bedrijf van 2011 tot 2014 vier verwijzingen van Concord had ontvangen en sindsdien niets meer met het bedrijf had gedaan.

“We waren ons bewust van geen banden met Russisch geld of Roman Abramovich”, zei de heer Lewis. Hij voegde eraan toe dat GlobeOp “niets ongebruikelijks, hoog risico heeft geïdentificeerd, of dat er politiek prominente personen waren met betrekking tot investeerders.”

Het Cayman-fonds ging in juli 2012 open toen $ 20 miljoen per bankoverschrijving binnenkwam. De verwachting was dat er nog tientallen miljoenen zouden volgen, al kwam er nooit extra geld. Het Cayman-fonds werd beheerd als een onafhankelijke entiteit en hanteerde dezelfde investeringsstrategie – het kopen en verkopen van op de beurs verhandelde fondsen – als die van het belangrijkste Amerikaanse hedgefonds van de fondsbeheerder.

De $ 20 miljoen was afkomstig van een entiteit genaamd Caythorpe Holdings, die was geregistreerd op de Britse Maagdeneilanden.

Uit documenten bij de overboeking bleek dat het geld afkomstig was van Kathrein Privatbank in Wenen. Het kwam aan in Grand Cayman na een andere Oostenrijkse bank, Raiffeisen, en vervolgens JPMorgan te hebben gepasseerd. (JPMorgan fungeerde als correspondentbank en trad in wezen op als tussenpersoon voor banken met kleinere internationale netwerken.)

Een woordvoerder van Kathrein weigerde commentaar te geven. Een woordvoerster van JPMorgan weigerde commentaar te geven. Vertegenwoordigers van Raiffeisen hebben niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

De fondsbeheerder merkte op dat een deel van de documentatie was ondertekend door een advocaat genaamd Natalia Bychenkova. De Russisch klinkende naam bracht hem tot de conclusie dat hij waarschijnlijk geld beheerde voor een Russische oligarch. Maar de fondsmanager stoorde zich er niet aan, aangezien GlobeOp had geverifieerd dat Caythorpe zich hield aan de ken-uw-klant- en antiwitwasregels en -wetten.

Hij wist niet wie Caythorpe bestuurde, en hij vroeg er ook niet naar.

Begin 2014, nadat Rusland de Oekraïense regio van de Krim was binnengevallen, stortten de markten in. De fondsmanager deed een bearish gok op de richting van de aandelenmarkt en zijn fonds werd verpletterd toen de aandelen stegen.

Het jaar daarop nam Caythorpe zijn geld op uit het Cayman-fonds. Caythorpe werd in 2017 geliquideerd.

De fondsmanager zei dat hij pas deze maand besefte dat hij geld had geïnvesteerd voor de heer Abramovich.

Susan C. Beachy en Kitty Bennett onderzoek bijgedragen. Maureen Farrell verslaglegging bijgedragen.

Leave a Comment